Neurociencia

¿Qué es la Neurociencia?

¿Qué es la Neurociencia?

Neurociencia surge con el objetivo de comprender el funcionamiento y la estructura del sistema nervioso desde distintas aproximaciones, mediante metodologías y técnicas diversas. 

Nuestro cerebro nos define, procesa el mundo que nos rodea y determina cómo respondemos a los estímulos. En el cerebro suceden procesos como enamorarse de alguien, ser capaz de reconocerte a ti mismo, o que un olor te recuerde a un lugar. Pero también tiene disfunciones provocadas por enfermedades, lesiones o deficiencias de desarrollo que afectan al órgano que nos hacen incluso perder el sentido de la propiocepción o nuestra capacidad para comunicarnos. Todos estos procesos tienen que ver con la neurocienciaLa definición oficial de neurociencia es “ciencia que se ocupa del sistema nervioso y de cada uno de sus diversos aspectos y funciones especializadas”. Aunque es una definición certera, para los expertos del Future Trends Forum (reunidos en Madrid en noviembre de 2019) se queda corta, concluyen que para ir más al detalle y teniendo en cuenta la complejidad de los procesos que suceden en el cerebro, se podría decir que la neurociencia surge con el objetivo de comprender el funcionamiento y la estructura del sistema nervioso desde distintas aproximaciones, mediante metodologías y técnicas diversas. 

El desarrollo de la neurociencia necesita la combinación de varias consideraciones:

  • La colaboración de multitud de disciplinas para desentrañar los entresijos del cerebro y del sistema nervioso. Disciplinas como la química, la fisiología, la psicología, la farmacología, la genética, la ingeniería de varios ámbitos, más recientemente, la informática…
  • Los nuevos descubrimientos hacen que no debamos hablar de sólo una neurociencia, sino de varias neurociencias que trabajan sobre cosas tan variadas como estructuras cerebrales, sinapsis entre neuronas y procesos mentales. Pero también de emociones, enfermedades neurológicas y mentales.
  • La neurociencia actual sólo se entiende relacionada con las nuevas tecnologías. Con ellas, la observación del cerebro es más minuciosa que nunca, podemos ser humanos mejorados gracias a las interfaces cerebro-máquina e incluso crear máquinas con sentimientos gracias a la inteligencia artificial. El desarrollo de la computación, el big data, la llegada de la realidad virtual, la nanotecnología y las máquinas de secuenciación genética, entre otras tecnologías, están re-definiendo esta ciencia.

Más allá del cerebro

Tradicionalmente la neurociencia ha puesto el cerebro en el centro de su atención, pero Antonio Damasio considera que, aunque hasta se ha tenido éxito con esta aproximación, la neurociencia debe prestar atención (y ya está empezando a hacerlo) al estudio de las demás funciones del sistema nervioso (no sólo del cerebro) como la percepción, la atención, la memoria, el movimiento o el lenguaje. Damasio defiende que el cerebro debe ser estudiado dentro del contexto de la biología general.

Antonio Damasio está convencido de que el mayor conocimiento del cerebro y de todo el sistema nervioso permitirá tener una salud optima y, por lo tanto, una vida mejor. 

Salud Mental

Según la Organización Mundial de la Salud hay mas de 300 millones de personas que sufren depresión en el mundo y 260 millones que sufren ansiedad. Estas son las dos afecciones de salud mental más extendidas en el mundo, pero no las únicas ni las más dramáticas. También el número de diagnósticos de esquizofrenia, trastorno bipolar u otros tipos de trastornos como los del espectro autista sigue aumentando.  Estos trastornos suponen un reto para la sociedad, ya que sus efectos a largo plazo suponen un coste, emocional, económico y de productividad para toda la sociedad. 

A los trastornos mentales, emocionales y del desarrollo hay que añadir otras enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer o el Parkinson que son motivo de estudio en la neurociencia por cómo afectan al cerebro y la dificultad para encontrar una cura o avances significativos en sus tratamientos.

A pesar de que estos retos suponen todavía una tarea pendiente para la neurociencia, el desarrollo de esta disciplina hasta la fecha nos permite saber otras muchas cosas sobre las enfermedades mentales y neurodegenerativas. “El Alzheimer, la depresión y una variedad de trastornos mentales ponen en riesgo los sentimientos primarios y cómo se gestionan y organizan”, explica Antonio Damasio. Al mejorar el conocimiento sobre el funcionamiento cerebral, podemos entender mejor cómo funcionan también las enfermedades que implican a este órgano.

En el Future Trends FOrum se identificaron varios puntos importantes de cómo la neurociencia está trabajando para poder conocer mejor la salud mental y sus enfermedades:

  • Estudio de las conexiones neuronales, que permite observar los cerebros de las personas enfermas, y buscar las similitudes y diferencias entre los diferentes trastornos. Además, se pueden identificar los patrones de conexión disfuncionales y actuar sobre ellos con terapias diseñadas a medida.
  • Perfeccionamiento de tratamientos o medicamentos. Con el uso de tecnología (como las de neuroimagen), se están descubriendo determinantes neurobiológicos y genéticos de distintas enfermedades, lo que permite el desarrollo de diagnostico y terapias novedosas y casi personalizadas. 

Nuestro experto Manuel López Figueroa nos explica en este vídeo como en los últimos 20 años, se han planteado nuevos enfoques como la aplicación genética y de otras herramientas moleculares en la medicina personalizada, en la predisposición y también para obtener un mejor entendimiento del estado del paciente.

Nuestro expertos vaticinan un futuro alentador para este desarrollo de la neurociencia, ya que a mayor conociemiento del cerebro (neuronas, conexiones) habrá un mayor conocimiento de las disfunciones que producen las enfermedades, generando progresos tanto en el tratamiento como en la prevencion. Nuestros expertos vaticianan que se podrá llegar a prevenir algunos problemas mentales, incluso antes de que los pacientes sean conscientes de ellos. 

Además, aseguran que en el futuro se desarrollarán pequeñas moléculas que marcarán la diferencia para el tratamiento de enfermedades neurodegenerativas y la neuropsiquiatría. Por último, la tecnología también marcará un punto de inflexión, ”especialmente los wearables, que podrán ser útiles en enfermedades psiquiátricas como la ansiedad, la depresión; o neurológicas como la migraña o la epilepsia”, detalla nuestro experto Ng Wai Hoe.

De todo esto, se concluye que muchos de los esfuerzos de la neurociencia están dedicados a conocer mejor el cerebro humano y las enfermedades que puedan afectarlo, persiguiendo su conocimiento y sus posibles tratamientos. Según Juan Carlos López, neurocientífico con amplia experiencia en el ámbito del descubrimiento de fármacos, debemos tener en cuenta las siguientes consideraciones:

  • Personalización de los tratamientos. Las enfermedades mentales son realmente una colección de enfermedades; si observamos a 100 pacientes con esquizofrenia vemos que tienen síntomas diferentes. Por eso se hace necesario un tratamiento personalizado. El problema es que las medicinas son más económicas si se diseñan para aplicarlas en un grupo grande de gente.
  • Modalidad terapéutica, elegir qué tipo de terapia es crucial para este tipo de medicamentos.
  • Regulación, es necesaria una normativa flexible relacionada con el lanzamiento de este tipo de medicamentos en el mercado,
  • Tecnología. Es importante saber elegir entre la tecnología existente y la posibilidad de crear nueva tecnología, sobre todo en tratamientos donde el nivel de cuidado ya existente es suficiente.  Esto se da especialmente en el contexto de la optimización cognitiva.  Un ejemplo claro es la cafeína. Podríamos decir que la cafeína mejora la cognición. Si inventáramos algo tan solo un poquito mejor, ¿por qué lo compraríamos? Tendría que ser un producto que supusiera una auténtica transformación para que lo consideráramos una alternativa mejor que lo que ya tenemos.
  • Acceso, el coste determina quien podrá tener acceso a estas nuevas terapias. 

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