Ciencia

La edición genética adelanta por la derecha a la naturaleza: es el momento de crear mejores cultivos

La edición genética adelanta por la derecha a la naturaleza: es el momento de crear mejores cultivos

¿Pueden las nuevas técnicas de edición genética en agricultura dar con soluciones para hacer frente a la crisis climática y alimentar a la humanidad?

Gracias a la biotecnología, la agricultura ha logrado metas antes inalcanzables. Se dice que la naturaleza es sabia porque da con soluciones fascinantes e innovadoras, pero también es lenta. Tiene su propio ritmo. Ante el reto de un cambio climático acelerado, la innovación tecnológica se vuelve necesaria, tal y como concluye un informe de la Comisión Europea sobre uso de edición genética.

Cada vez más expertos destacan la importancia de las técnicas de edición genética en agricultura, sin las cuales resultará imposible alimentar a la población. Tecnologías como CRISPR/Cas9 se están haciendo un hueco en agricultura ecológica, aunque en Europa esta presenta una notable resistencia normativa que impide el uso de técnicas más sostenibles.

La edición genética realizada hasta la fecha

Hasta hace poco, la edición genética consistía en algo parecido al método del tanteo, descubriéndose especies más aptas por error que por deliberación. Frente a esto, tecnologías como CRISPR se han demostrado como herramientas de precisión muy dirigidas. La mejora vegetal convencional consistía en la mutación de especímenes para realizar cambios en el ADN o hacer cruces entre especies próximas.

Estos métodos, innovadores en su momento, tienen graves inconvenientes, como el tiempo que conllevan —normalmente, décadas—, actuar por ensayo y error, o reducir la biodiversidad. Además, los objetivos — como dar con una variedad resistente a la sequía o más nutritiva— rara vez se logran porque dependen, en parte, del azar.

¿Qué es la tecnología CRISPR de edición genética?

A diferencia de la mutagénesis y los cruces, las nuevas técnicas de mejora vegetal y la edición genética permiten el desarrollo de plantas con rendimientos estables, resistentes a plagas y al estrés ambiental. Y, además, facilitan producir alimentos que ayuden a prevenir enfermedades o suplir carencias nutricionales, así como recuperar la biodiversidad que hemos extinguido.

La tecnología CRISPR/Cas9 está en el centro de este nuevo tipo de cultivo de edición genética. Una especie de tijeras con las que poder restaurar genes antes presentes en los alimentos pero que han ido desapareciendo en las últimas décadas.

CRISPR/Cas9 utiliza una molécula de ARN para guiar una enzima (Cas9) a un determinado punto del genoma. Allí, la Cas9 corta el ADN, retirando parte y colocando una nueva pieza de ADN en su lugar.

Antonio Granell, profesor de Investigación del CSIC en el Instituto de Biología Molecular y Celular de Plantas (IBMCP), comentaba en una entrevista que “la edición genética es una continuación de los procedimiento de mejora tradicionales”, y que no se podrán alcanzar los objetivos ambientales sin su uso.

¿Por qué habría que diseñar ‘mejores’ cultivos?

vegetales obtenidos a través de agricultura mejorada genéticamente

Los cultivos actuales, incluso los considerados naturales, tienen como poco varios milenios de ediciones genéticas. La mutagénesis, amplísimamente usada y aceptada legalmente en agricultura, es en sí misma un tipo de edición genética en la que se muta ADN mediante radiación o agentes químicos.

A lo largo de los siglos, las personas han ido innovando en la agricultura para dar con las variedades más resistentes. Actualmente, esa forma de trabajar ya no es suficiente.

Por un lado, se da que el cambio climático es el factor principal de la erosión del suelo, que convierte terreno antes cultivable en baldío. Por otro lado, a los cultivos no les da tiempo a adaptarse a las nuevas condiciones climáticas y de especies desplazadas que se los comen.

Gracias a la edición genética, será posible lidiar con varios de estos grandes retos en paralelo, algunos de los cuales recogimos en el informe La comida del futuro, de nuestro think tank, Future Trends Forum:

  1. Que las cosechas puedan crecer en condiciones extremas, como sequías prolongadas o plagas que antes no estaban presentes en la zona y que son resultado del cambio climático.
  2. Producir más comida por hectárea, necesario dado que cada vez hay menos espacio cultivable y la población continúa en aumento, dos fenómenos que podrían dar lugar a hambrunas.

Aunque parezcan futuristas, estos problemas de desplazamiento de especies y de cambio climático es desde hace décadas un problema para la agricultura.

¿Podría Europa quedarse atrás en agricultura ecológica?

A pesar de haber sido demostrada como tecnología segura, CRISPR/Cas9 y otras técnicas de edición genética no encajan en la normativa europea de agricultura ecológica. Sin embargo, el estudio de la Comisión Europea concluye que los organismos modificados genéticamente son necesarios para superar los desafíos actuales y futuros, y que la legislación que los prohíbe está obsoleta.

El hecho de que la agricultura ecológica permita unas ediciones genéticas pero no otras — CRISPR/Cas9— limita de forma notable sus herramientas para satisfacer las necesidades humanas. El consenso, por otro lado, es que tendremos que hacer uso de toda la tecnología de la que dispongamos para alimentar a la población.

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